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Professor Cecilia Rossell

Question for October 2009

How old was the oldest codex? Asked by Maylandsea Primary School. Chosen and answered by Professor Cecilia Rossell.

Replica of the Codex Fejervary-Mayer, a pre-Hispanic manuscript now in Liverpool
Replica of the Codex Fejervary-Mayer, a pre-Hispanic manuscript now in Liverpool (Click on image to enlarge)

English: When studying Mesoamerican codices or books we researchers generally divide them into two main groups: Pre-Hispanic (those produced before the arrival of the Spanish) and Colonial (those that were written after the Spanish invasion and up until the 18th. century. As codices were venerated by the people of ancient Mexico, Spanish friars burned almost all of them, to replace them with Christian texts. As a direct result there are less than 20 left - none of them Aztec, but rather Mixtec, Maya or of unknown origin. There are 3 Maya codices: the Dresden (12th-13th centuries), the Madrid (15th century) and the Paris (16th century), held in libraries in these cities; their content is astronomical-calendrical-ritual. Another group, the Borgia, date from approximately the turn of the 13th century, and come from lands stretching between the Aztec capital, Puebla and the region of La Mixteca in central Mexico: their content is calendrical-ritual. They consist of the Borgia, the Cospi and the Vaticanus B (all in cities in Italy), the Laud (held in the Bodleian Library, Oxford), and the Fejervary-Mayer (held in the Museum of Liverpool) their names deriving from those of scholarly collectors or their ‘home’ towns.

There is evidence that writing in one form or another has a tradition spanning some 3,000 years in Mesoamerica
There is evidence that writing in one form or another has a tradition spanning some 3,000 years in Mesoamerica (Click on image to enlarge)

The Mixtec codices include -
• the Vindobonensis (14th century), which relates the origin of the world and a Mixtec dynasty and is held in Vienna, Austria; the others relate the history and dynasties of the Mixtecs -
• the Becker I (13th-14th centuries) is also held in Vienna and bears the name of a collector
• the Colombino (12th-14th centuries) is the only one held in Mexico (City) and was named in honour of Christopher Columbus who reached America in the 16th century
• the Zouche-Nuttall (14th century) is in the British Museum and was named after a well-known North American scholar
• the Boldey and the Selden (early 16th century) are in the Bodleian Library in Oxford and were named after two English scholar-collectors.
In summary, Mexican codices date from the 12th to the 18th centuries, although we are certain codices were being produced 500 years or more before these dates - one or two have been found in ancient Maya tombs, but as they were produced on thick paper or on animal skin they perished with time. Given the tradition of copying manuscripts from one generation to the next, we believe the content of these codices to be much more ancient...

The Codex Borbonicus is a good example of a codex whose date of writing has proved extremely hard to discover
The Codex Borbonicus is a good example of a codex whose date of writing has proved extremely hard to discover (Click on image to enlarge)

Español: Para estudiar los códices o libros mesoamericanos los investigadores los reparamos en dos grandes grupos: los Prehispánicos que son los que se hicieron antes de la llegada de los españoles y los Poshispánicos o Coloniales que se siguieron elaborando después de la invasión de mesoamérica hasta el siglo XVIII. Como los códices eran venerados por los indígenas los frailes españoles quemaron casi todos para cambiarlos por los textos cristianos. Por eso solo se salvaron menos de veinte, pero ninguno de los aztecas, sino de otros grupos llamados mixtecos y mayas así como de otro origen desconocido.

De los mayas están tres códices llamados Dresden (del siglo XII o XIII), Madrid (s.XV) y París (s. XIV) y se guardan en las bibliotecas de estas ciudades, y su contenido es astronómico-calendárico-ritual. Hay otro llamado Grupo Borgia que se ubican un poco antes o después del siglo XIII, cuyo origen se ubica entre la capital azteca, la región poblana y la mixteca en el centro de México, su contenido es calendárico-ritual, y son: el Borgia, el Cospi y el Vaticano B, que están en ciudades de Italia; el Laud que está en la Biblioteca Boldeiana de Oxford, y el Fejervary-Mayer que se guarda en un museo de Liverpool, ambos en Inglaterra, tomaron esos nombres de coleccionistas eruditos y de la ciudad donde están. De los mixtecos están el Vindobonensis (s.XIV) que trata sobre el inicio del mundo y una dinastía mixteca, está en Viena, Austria; los demás contienen la historia y las dinastías de los mixtecos, el Becker I (s. XIII-XIV) también está en Viena, se llamó así por un coleccionista; el Colombino (s. XII-XIV) es el único que está en la ciudad de México y se llamó así en honor de Cristóbal Colón que llegó a América en el siglo XVI; el Nuttall (s. XIV) está en el Museo Británico en Londres y su nombre es el de una famosa estudiosa nortemanericana; el Bodley y el Selden (principios del siglo XVI) están en la Biblioteca Boldeiana en Oxford y tomaron su nombre de dos estudiosos y coleccionistas ingleses.

Entonces hay códices mexicanos fechados desde el siglo XII hasta el XVIII, y los más antiguos se calcula se hicieron en el siglo XII o XIII, aunque estamos seguros de que había códices antes, tal vez unos 500 años más atrás de estas fechas ya que se ha encontrado alguno en tumbas mayas de entonces, pero como estaban hechos en papel grueso o en piel tipo gamuza, se destruían con el tiempo, pero por suerte tenían la costumbre de irlos copiando y por eso se piensa que el contenido de los códices es mucho más antiguo.

Picture sources:-
• Top two photos by Ian Mursell/Mexicolore
• Third photo by Ana Laura Landa/Mexicolore

Professor Cecilia Rossell has answered 7 questions altogether:

Which was the most precious colour for the Aztecs and why?

Why were cocoa beans so valuable?

Did the Aztecs use make-up?

How did the hearts actually get to the gods?

Did they take feathers equally from male and female quetzal birds?

Have traces of real blood been found on the sacrifice knife blades?

How old was the oldest codex?

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